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电商巨头亚马逊使用机器人打理仓库 1400台已投入使用之中

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      管理员

      (一)机器人“多,快,好,省”

      最近这一周,亚马逊要推出无人机送货的新闻是屡屡见诸报端,也引起了各界的热烈讨论。虽然人们对无人机送货的未来产生了巨大的疑问,但在亚马逊位于美国西雅图的仓库中,一种更为实际的机器人劳动力已经投入使用。据分析师称,这项投入能帮助亚马逊每年节省9.16亿美元的成本。

      券商Janney Capital Markets分析师肖恩•米尔尼(Shawn Milne)在一份报告中指出,亚马逊所收购的一家公司所推出的Kiva Systems能将装满商品的架子直接运到仓库工人面前,这能大幅度降低人工成本。此举能将履行普通订单成本(从3.50美元至3.75美元)削减20%至40%。

      在米尔尼眼中,亚马逊是一家神秘的公司,它所提及的事物往往隐藏深意。米尔尼预计,基于仓储效率计算,大规模推出Kiva机器人可帮助亚马逊节省4.58亿美元至9.16亿美元运营成本。

      米尔尼称,机器投入运营能够有机会让亚马逊繁重的仓存工作提高运营效率。

      近几年,亚马逊为了提高市场竞争力,在物流和仓储方面下了大功夫。为降低订单成本和提升快递速度,亚马逊已经在接近城市的地区建设大量的仓储中心。不过,这些工作都集中在运送方面,Kiva机器人则可以提高仓储中心的工作效率,而在这个领域,人为差错仍占据很大比重。

      不过,在谈对机器人劳动力在亚马逊工作的前景时,米尔尼也提到了可能面临的某些问题。从亚马逊仓库的设计而言,过窄的走道难以满足机器人工作的需要,这意味着机器人劳动力大量投入使用还需等到亚马逊在基础建设方面进行改造。
      对此,亚马逊发言人拒绝置评。

      亚马逊是在2012年3月以7.75亿美元收购Kiva公司的,但最近才将其产品整合到仓储的运营中来。根据亚马逊第三财季的财报披露,目前在该公司的三个仓储中心已经有1400台Kiva机器人正在工作。

      尽管在批量使用上还存在一些客观困难,但Kiva也可能成为亚马逊创收的另一个渠道。要知道在被亚马逊收购之前,Kiva一套机器人的售价约为200万美元,其大规模的部署费用则高达2000万美元。

      与此同时,公众对于机器人的热度日渐高涨。事实上,亚马逊宣布推出无人机送货的消息也触动了谷歌的神经。随后不久,谷歌也披露了其自主的机器人研发项目。

      (二)机器人无法完全取代人工,只是与人力更合合作提高效率

      之前就有许多人强烈反对机器人进入劳动密集型行业,担心机器人会取代劳力,但事实证明,他们过于担心了。机器人能做的事不多,而且做得还不一定比工人好。 Bruce Welty,是为Gilt、Zara、Bonobos公司提供仓储和物流的Quiet Logistics的总裁,虽然他的公司在仓库中使用了Kiva的配送机器人,但是却没有取消人工操作,他说:“机器人在取货上不如人。它们无法快速地从一大批货物中挑出某一种物品来。”

      配送机器人每次执行一个任务,取一次货物,机器人只负责为工人取货,工人则负责从货物中挑取商品并装箱配送。在一定程度上节省了工人的时间,提高了配送的效率。Welty说:“在一般的仓库中,工人每天有60%-70%的时间花在取货上。”
      机器人可以帮助企业节约这么多人力物力,但是仓库中依旧不能缺少工人的影子。MIT管理学教授Stephen Graves说:“机器人的自动化程度再高也无法在高峰时候帮助亚马逊。相比之下,工人的灵活性更加凸显。”

      亚马逊购买机器人的目的是用在全年,而非专门针对消费季,这是资本投入的问题。供应链顾问企业Tompkins International的总裁Jim ompkins说:“配货、配送高峰月份人手不够的唯一解决方法只能是增加临时员工。如果购买足量的机器人来应对高峰月份,那么过了消费季,‘冗余’的机器人怎么处理?”

      既然亚马逊花了接近10亿美元购买Kiva,但是却在消费季到来之际没有发挥机器人的巨大威力,亚马逊的意图是?
      Welty说:“亚马逊的配货机器人目前还是在测试阶段,需要多次演练才能真正投入使用。”也就是说,虽然已经有了很强大的机器人,也能正常使用,就是无法应对突如其来的消费季猛增的配货量。

      到目前为止,机器人的机械能力已经足够,只缺强大的软件支持。Tompkins说:“从机械角度来看,Kiva的配送机器人没有什么特别之处,但是却有一套非常适合仓储和配送的软件,可以准时、快速把货物送到工人手中。软件的功劳不小。”
      彭博社记者Sam Grobart认为这是亚马逊的障眼法,看上去好像没用到很多机器人,其实私下里亚马逊已经普及了机器人,只不多缺少打包、配送人员。Tompkins认为贝索斯肯定对这笔收购非常满意。所以说,不要指望机器人可以一夜之间取代人力工作,循序渐进,解放繁重的人力劳动才是正途。

      (一,译/李路 TENCENT,二,译/张珑馨 TECH2IPO,编/XIWALL )

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